De "School van de Vriendschap" is een lagere school voor kinderen uit de armste milieus en voor zogenaamde "Restaveks" in de Haïtiaanse zeehaven Cap Haïtien.

Restaveks zijn kinderen (vaak van het platteland) die niet door hun eigen ouders kunnen worden gevoed en daarom aan familieleden of gastgezinnen in de grotere steden worden gegeven. In deze situatie worden deze kinderen vaak belast met huishoudelijk werk of andere zware taken. Doorgaans ontvangen zij geen geld voor hun werk, maar worden zij gecompenseerd met een tijdelijke slaapplaats en het weinige voedsel dat de gezinnen voor hen achterlaten. Het is een moderne vorm van slavernij. Van de gastgezinnen wordt verwacht dat zij de Restavek-kinderen een halve dag naar school sturen, maar dit is vaak niet het geval, vooral wanneer schoolgeld wordt gevraagd.

Leren voor het leven

Het Ecole Amitié project in Cap Haïtien

www.ecoleamitie.com

De Ecole Amitié werd in 1996 geopend in een armoedige wijk van Cap Haitian, gelegen in het noordoosten van Haïti. Deze school is meer dan 20 jaar open gebleven ondanks voortdurende politieke onrust, natuurrampen en tal van andere moeilijkheden. Tot op de dag van vandaag strijden de moedige oprichters voor het voortbestaan en de algehele verbetering van de school. De bedenker en oprichter van het project, een Haïtiaanse leraar met de naam Pierre Wallace overleed in 2005. Zijn opvolger Joel Ambroise samen met de Duitse schilderes Laetitia Schütt, (die in Cap Haitien woont) haar zus Cornelia, en een vrijwilligster met de naam Regina Matt (die verantwoordelijk is voor het inzamelen van donaties voor de school in heel Duitsland) zijn er vandaag nog steeds met niet aflatende inzet.

De school is uitgegroeid tot een gevestigde sociale pijler in het dorp door jaarlijks ongeveer 800 kinderen toegang te geven tot basisonderwijs. Het schoolprogramma biedt twee voorschoolse jaren, waarna de kinderen les krijgen van de1e tot en metde 6e klas. De school biedt onderwijs in lezen en schrijven, (in Haïtiaans Creools en Frans) de grondbeginselen van de wiskunde, en enige andere algemene basiskennis. Naast de schoollessen hebben de kinderen ook de gelegenheid om deel te nemen aan enkele ontspannende activiteiten, die meestal met veel enthousiasme worden aanvaard. Er is zelfs een judoclub opgericht binnen de school. Muzikale activiteiten zoals optreden in een koor of een fanfare zijn zeer populair, en de creativiteit van kinderen wordt aangemoedigd en versterkt door kunstcursussen.

Er is ook een naaischool die oudere leerlingen de weg kan wijzen naar een zelfgekozen toekomst en werk met loon. Schooluniformen en persoonlijke kleding van studenten worden voor een redelijk lage prijs op maat gemaakt en brengen een gevoel van trots en geluk bij de scheppers. De hierdoor opgedane ervaring vergroot tevens de carrièremogelijkheden van de naaisters en naaisters.

Een ander onderdeel van het schoolprogramma is het zelfvertrouwen van de kinderen te versterken en hen te informeren over hun eigen rechten. Aangezien Restavek-kinderen vaak worden uitgebuit door hun gastgezinnen, en vaak te maken krijgen met geweld en misbruik, is versterking van de identiteit van de kinderen van bijzonder belang. Het stelt de kinderen ook in staat een positieve kijk op hun toekomst te zien. Onder normale omstandigheden zijn deze optimistische kansen voor de kinderen niet mogelijk, wat de Restavek-situatie tot een groot probleem in Haïti maakt.

Een zwaar dagelijks leven
...met onverwachte tegenslagen

Helaas schept de20e verjaardag vanEcole Amitié niet de meest enthousiaste sfeer voor de mensen die bij het project betrokken zijn. De reden hiervoor is dat het land opnieuw in een negatieve stemming verkeert als gevolg van een politieke crisis, veroorzaakt door verschillende uitgestelde verkiezingen van de nieuwe president. Het is ook financieel een moeilijk jaar geweest voor Ecole Amitié, aangezien de school herhaaldelijk is getroffen door een aantal stormen en overstromingen, naast een tekort aan giften. Deze stormen komen vaak voor in Haïti en veroorzaken voortdurend tegenslagen door schade aan de infrastructuur, waarvoor kostbare donaties moeten worden uitgegeven. Doorgaans wordt geld aan een ander deel van het project onttrokken, waardoor elders middelen ontbreken. De overheidssubsidies worden herhaaldelijk ingetrokken, waardoor de school sterk afhankelijk is van de inzet van vrijwilligers en de leerkrachten soms lang moeten wachten op hun toch al bescheiden salaris. Helaas is de school genoodzaakt de altijd belangrijke schoolmaaltijden voor de kinderen tot nader order op te schorten. Dit is te wijten aan een gebrek aan fondsen en een tekort aan voedselvoorraden van de overheid of van externe hulporganisaties. Dit is zeer problematisch aangezien schoolmaaltijden voor sommige kinderen de enige veilige maaltijd van de dag zijn en een belangrijke stimulans voor de gastgezinnen van Restavek om deze kinderen überhaupt naar school te sturen.

Door een persoonlijk contact met de Haïtiaanse zangeres TiCorn, ("petite Cornelia" Schütt is van Duitse afkomst) werden wij ons bewust van het voorbeeldige werk van Ecole Amitié en besloten wij een bijdrage te leveren aan hun voortbestaan.